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【群馬】

老舗食堂の味、次世代へ 創業55年・下仁田の「一番」

食堂で「皆さんに愛された味を守っていきたい」と話す沼田香輝さん(中)と、見守る大串秀夫さん(右)、房子さん夫妻=下仁田町で

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 たっぷり野菜の甘さが引き立つタンメン、皮から手作りでカリッと焼かれたギョーザ。下仁田町で半世紀にわたって愛された老舗食堂の味を引き継ごうと、町の地域おこし協力隊員として店で修業してきた沼田香輝さん(26)が一月末で三年間の任期を終え、今月から二代目店主として新たな一歩を踏み出した。「この店の味と雰囲気をしっかりと守り、伝えていきたい」と意気込む。 (石井宏昌)

 下仁田駅近くの街中にある食堂「一番」。同町の大串秀夫さん(80)が東京五輪があった一九六四年に開店。妻房子さん(80)と五十年以上守り続けてきた。人気メニューはタンメンとギョーザ。他にもカツ丼やオムライスなど庶民的なメニューで地元で愛されてきた。黙々とギョーザを包んで焼く秀夫さん、客と会話しながら中華鍋を振るう房子さん。そんな店の雰囲気も常連客を引き付けた。だが高齢もあって五年ほど前から店を畳むことを考えたという。

 そうした中、町が「食も地域の文化」と地元の味の伝承を任務とする地域おこし協力隊員を募集。川崎市出身で、東京都内の飲食店で商品開発などを手掛けていた沼田さんが二〇一六年二月に着任した。

 「今思えば最初は軽い気持ちだった。でも二年、三年と続けるうちに地元の人の温かさが心に染みた。気に掛けて店に通って来てくれたり、ネギを持ってきてくれたり。出前に行くと『頑張って』と声を掛けてもらった」と沼田さん。移住前から交際していた優希さん(32)を町に呼んで結婚し、一七年八月には長男旺己ちゃんも生まれた。「長男にとっては下仁田が故郷。山に囲まれて自然豊かなこの町で、地に足をつけて頑張って行きたい」。大串さんからのれんを譲り受けて二代目となり、夫妻と一緒に店に立つ。

 町に定住を決めた沼田さんに大串房子さんは「研究熱心でよく頑張ってくれている。ありがたいね。このままずっと店を続けてほしい」とほほ笑む。秀夫さんは「味を学び続けてほしい。気負わずに普通にやってくれればいいんだよ」と静かに話す。

 新たなスタートとなった一日、町役場の朝礼で退任のあいさつに立った沼田さんは「皆さんにさまざまな機会に笑顔で声を掛けてもらい、この町で頑張ろうという気持ちになった」と振り返った。

 「一歩ずつ前に進んで町のために何か恩返しできれば良いと思う。この味をあと五十年続けていくことを心に決め、頑張りたい」と決意を新たにした。

 

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